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Empresa SpaceX lanza histórico primer vuelo privado a la ISS

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La empresa estadounidense SpaceX lanzó con éxito este martes la cápsula no tripulada Dragon en el primer vuelo privado a la Estación Espacial Internacional (ISS), marcando el comienzo de una nueva era en el transporte espacial. 

El vuelo de prueba de la cápsula Dragon, que fue lanzada en lo alto de un cohete Falcon 9 de SpaceX a las 03H44 (07H44 GMT) desde Cabo Cañaveral en Florida (sudeste), tiene como objetivo mostrar que el sector privado puede restaurar el acceso de Estados Unidos a la ISS, tras el retiro de la flota de transbordadores de la NASA el año pasado. 

Diez minutos después del despegue, Dragon se separó de la segunda fase del cohete y alcanzó la órbita terrestre. Un minuto después, la nave desplegó sus antenas solares y comenzó a acercarse a la ISS, a la que debería llegar el jueves. 

Poco después del despegue, imágenes en vivo mostraron el personal de control de la misión en la sede de SpaceX en Hawthorne, California (oeste), saltando de sus asientos, abrazándose y aplaudiendo. 

Elon Musk, fundador y presidente de SpaceX, contempló allí emocionado la partida desde Florida. 

“Toda la adrenalina en mi cuerpo fue liberada en ese momento”, dijo a los periodistas después del despegue, que siguió a un intento fallido el sábado.  

SpaceX, propiedad de Musk, un multimillonario de 40 años que también es cofundador de la empresa en internet PayPal, es la primera de varias firmas estadounidenses que intentan enviar naves espaciales a la ISS con miras a transportar humanos en 2015. 

“Nos encontramos en el amanecer de una nueva era de exploración espacial, en el cual las empresas comerciales juegan un papel mucho mayor”, dijo Musk, comparando este momento del transporte al espacio con la expansión de internet a mediados de los años 1990. 

“Internet fue creada a impulsos del gobierno, pero con la llegada de las empresas se aceleró su crecimiento y la web se volvió accesible para la gente común”, agregó. 

Aunque la cápsula reutilizable Dragon está diseñada para llevar carga y hasta siete tripulantes, en esta oportunidad sólo transporta suministros. Seis astronautas en la ISS realizarán la descarga y posterior carga de la nave, que volverá con otros materiales a la Tierra. 

Dragon efectuará una serie de maniobras y de pruebas, y si todo se desarrolla según lo previsto, la NASA dará luz verde el viernes a las 12H06 GMT al acoplamiento de la nave al laboratorio orbital, que se efectuará mediante un brazo robótico de la ISS controlado por dos de los seis astronautas a bordo. 

La escotilla de la Dragon se abrirá el sábado para descargar 521 kilos de suministros para el laboratorio espacial y será recargada con 660 kilos de materiales. 

Hecho insólito, la cápsula también lleva hacia las estrellas las cenizas de cientos de apasionados del espacio, entre ellos el actor James Doohan, alias 'Scotty' en Star Strek, según el sitio especializado TrekNews.net, biblia en línea de los fanáticos de la serie. 

El 31 de mayo, Dragon se desacoplará de la ISS y emprenderá el regreso a la Tierra, donde se prevé su amerizaje en el Océano Pacífico frente a las costas del sur de California. 

“Cada lanzamiento al espacio es un evento emocionante, pero este es especialmente emocionante”, dijo John Holdren, consejero del presidente estadounidense Barack Obama para ciencia y tecnología. 

El administrador de la NASA, Charles Bolden, felicitó a SpaceX por su hazaña, que estimó hará “que la NASA pueda centrarse en lo que mejor sabe hacer: explorar aún más nuestro sistema solar, con misiones a un asteroide y Marte en el horizonte”. 

Hasta ahora, sólo las agencias espaciales de Rusia, Japón y Europa han sido capaces de enviar naves de suministro a la ISS. 

El fin del icónico programa del transbordador de la NASA dejó a Rusia como el único país capaz de llevar astronautas a la ISS hasta que la industria privada desarrolle un sistema de reemplazo. 

SpaceX y un puñado de otras compañías reciben apoyo financiero de la NASA para desarrollar esa capacidad de transporte de carga y tripulación. 

SpaceX tiene un contrato de 1.600 millones de dólares con la NASA para abastecer a la ISS en los próximos años. Orbital Sciences tiene un contrato de 1.900 millones y prevé su primer intento de lanzamiento para finales de este año.

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