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Tortugas Carey cambian de hábitat para protegerse de las amenazas

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Los esfuerzos por resolver el misterio de la Carey revelan hábitats sorprendentes y poblaciones de tortugas Carey en peligro crítico de extinción en el Pacífico Este Tropical.

Una vez declaradas como funcionalmente extintas en el Océano Pacífico -Este Tropical-, investigadores en América Central y Sudamérica elogian el descubrimiento de tortugas Carey adultas (Eretmochelys imbricata) en peligro crítico de extinción.

Esta especie ahora vive entre estuarios de manglar en las costas en lugar de los arrecifes de corales o arrecifes rocosos, anteriormente conocidos como su hábitat.

Esta adaptación de hábitat nunca antes visto por esta población ayuda a explicar por qué la especie no fue detectada en la región durante décadas.

Los hallazgos se detallan en un informe publicado este mes por la revista internacional de conservación “Biology Letters” y representan la culminación de un esfuerzo de tres años en seguir los movimientos de la Carey hembra adulta para identificar áreas importantes para su anidación, migración y alimentación en el Océano Pacífico, desde el sur de Estados Unidos hasta Perú.

Los resultados marcan el conjunto más completo de las observaciones sobre el uso del hábitat de las tortugas Carey en el Pacífico Este hasta la fecha.

Considerada entre las poblaciones de tortugas marinas más amenazadas en el mundo, se había prestado poco atención a la disminución de la población de Carey o hábitats en el Pacífico Este, desde la década de los 80, cuando los científicos llegaron a la conclusión de que se había convertido en "rara inexistente en la mayoría de localidades". 

Extensamente explotada para el intercambio comercial de su concha elaboradamente coloreada, la tortuga Carey ha enfrentado numerosas amenazas en la región, incluyendo la  cosecha de sus huevos, la destrucción de hábitats costeros y pesca incidental (la captura accidental de especies no objetivo en las artes de pesca).

El líder de los autores del informe, Alexander Gaos, un científico de conservación de la universidad de  San Diego State, inició la investigación para solventar la falta de información. Colaborando con científicos y organizaciones en toda la región, incluida Conservación Internacional (CI), Gaos y otros colegas forman la Iniciativa Carey del Pacífico Oriental (ICAPO). Esta iniciativa se dedica a aumentar la recopilación de datos sobre las especies, dando prioridad a los sitios de investigación, identificando amenazas urgentes y encabezando los esfuerzos de conservación en toda la región.

Se creía que las Carey vivían en la región, pero durante mucho tiempo habían evadido la detección de los científicos, probablemente debido a su histórica estrategia de vida de moverse en estos hábitats de manglares, un comportamiento que no se ha visto en ninguna otra parte del mundo, lo que hacía muy difícil encontrarlas.

"Estábamos realmente sorprendidos al ver que las Carey adultas aún no estaban utilizando los arrecifes de corales o arrecifes rocosos o cualquier hábitat ni remotamente similares a hábitats con los que  se asocian  en otras partes del mundo", dijo Gaos.

Esta investigación se basa en un "redescubrimiento" de las especies en el Pacífico Este basado en el esfuerzo de toda la región de ICAPO para identificar los sitios de anidación claves y los sitios en agua para las Carey. Los observadores encontraron playas de anidación de las Carey en El Salvador, Nicaragua, Costa Rica y Ecuador.

"Estos hallazgos muestran que la conservación de los hábitats costeros de estuarios de humedales y manglares es importante no sólo para las especies raras como la Carey, sino también para los servicios de los ecosistemas críticos que proporcionan estos hábitats," dijo a Bryan Wallace, director de ciencia del Programa de Especies Marinas de Conservación Internacional y coautor del estudio, quien ayudó a recopilar, organizar y analizar los informes de toda la región.

MANGLARES

Los hábitats de manglares no sólo actúan como viveros para animales marinos juveniles, muchos de las cuales son fuente importante de alimento para los seres humanos, como peces y cangrejos, sino que también sirven como búferes de tierra de tormentas y filtros de agua natural.

Este descubrimiento de dependencia de la población de hábitats de manglares confinados es una mala y una buena noticia para estas Carey. La proximidad de estos hábitats a las comunidades humanas coloca a las Carey bajo amenazas graves en toda la región como el uso de explosivos mortales para la pesca, cosecha rampante de sus huevos para consumo humano y una excesiva degradación de su hábitat.

A pesar de las crecientes amenazas, este descubrimiento de concentrar sus actividades en estos pequeños estuarios, en lugar de grandes zonas de mar adentro, o de mar abierto -como en el caso de otras tortugas marinas- significa esfuerzos de protección específicos enfocados en estas áreas, lo que puede rendir grandes dividendos para esta población. Estos hallazgos también proporcionan una pista de los lugares en los que los investigadores pueden encontrar más tortugas Carey en la región, mejorando las oportunidades para la conservación y la recuperación de la población.

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