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Científicos británicos encuentran fósiles perdidos de Darwin

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Científicos británicos encontraron una veintena de fósiles que el gran teórico de la evolución Charles Darwin y sus colegas recolectaron pero que habían estado perdidos por más de 150 años. 

El doctor Howard Falcon-Lang, paleontólogo en el Royal Holloway, Universidad de Londres, dijo este martes que se tropezó con las placas de vidrio que contienen los fósiles en un viejo gabinete de madera que había estado arrumbado en un “rincón sombrío” del inmenso Servicio Geológico Británico (BGS, por sus siglas en inglés). 

Usando una linterna para ver en los cajones y sostener una placa, Falcon-Lang vio que uno de los primeros especímenes que escogió tenía una etiqueta que decía “C. Darwin Esq.”. 

“Me llevó un tiempo convencerme que era la firma de Darwin en la placa”, dijo el paleontólogo, y agregó que pronto se percató que era un espécimen “muy importante y pasado por alto”. 

Describió la sensación de ver esa famosa firma como “una situación en que tienes el corazón en la boca”, y dijo que se sorprendió: “íDios mío, qué he descubierto!”. 

El hallazgo de Falcon-Lang era una colección de 314 placas con especímenes recolectados por Darwin y otros colegas cercanos a él, incluyendo John Hooker -un botánico y querido amigo de Darwin- y el reverendo John Henslow, mentor de Darwin en Cambridge, cuya hija después de se casó con Hooker.

La primera placa sacada de una polvorienta esquina del BGS resultó ser uno de los especímenes recolectados por Darwin durante su famosa expedición en el HMS Beagle, que cambió la carrera del joven graduado de Cambridge y fincó las bases de su subsecuente trabajo sobre la evolución. Falcon-Lang dijo que los fósiles desenterrados -perdidos durante 165 años- muestran que hay más que aprender de un período en la historia que los científicos creían conocer bien.

“Encontrar un tesoro oculto de especímenes perdidos de Darwin del viaje del Beagle es simplemente extraordinario”, agregó Falcon-Lang. “Podemos ver que hay más por aprender. Hay muchos fósiles muy significativos que no sabíamos que existían”. 

Dijo que uno de las placas más extrañas era de la colección de Hooker -un espécimen de prototaxites, un hongo del tamaño de un árbol de 400 millones de años. 

Hooker había conformado la colección de placas mientras trabajó brevemente en el BGS en 1846, de acuerdo con Royal Holloway, Universidad de Londres. 

Las placas -”impresionantes obras de arte”, de acuerdo con Falcon-Lang - contienen pedazos de fósiles de madera y plantas en medio de delgadas placas de vidrio para poder ser estudiadas bajo el microscopio. Algunas de las placas son de 15 centímetros (medio pie) de largo, “grandes pedazos de cristal”, dijo Falcon-Lang. 

La Royal Holloway, Universidad de Londres, dijo que los fósiles se “perdieron” debido a que Hooker no los numeró en el “registro formal” de especímenes antes de irse a una expedición al Himalaya. En 1851, los fósiles “sin registrar” fueron movidos al Museo de Geología Práctica en Piccadilly antes de ser transferidos al museo geológico de South Kensington en 1935 y luego a las oficinas principales del Centro Geológico Británico cerca de Nottingham 50 años después, dijo la universidad.

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