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Descifrado el ADN del criollo, una variedad de cacao

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El genoma del criollo, una variedad de cacao, se ha descifrado, lo que podría permitir reforzar la resistencia a las enfermedades del árbol y mejorar la calidad del chocolate, según un estudio publicado el domingo en Nature Genetics.

El criollo es una variedad de cacao de Belice que podría descender de los primeros árboles cultivados por los mayas hace más de 2.000 años.

"Uno de los principales problemas del cacao es que alrededor del 30% de la producción se pierde a causa de enfermedades fungicidas", explica a la AFP Xavier Argout, uno de los autores de este trabajo coordinado por el Centro de Cooperación Internacional de Investigación Agronómica para el Desarrollo (CIRAD, con sede en Francia).

El criollo, que sirve para la fabricación del chocolate fino, no representa más que el 5% de la producción mundial. Pero "cada vez más gente pide tener acceso a este tipo de habas de cacao", recalcó.

Gracias a su secuenciación, "cruzando esta variedad con otras en las que se habrían identificado los genes de resistencia, se podrán crear variedades más resistentes", espera el investigador del CIRAD.

El conocimiento del 98% de los genes del criollo, algunos de los cuales intervienen en la producción de sustancias (terpenos, flavonoides) que confieren propiedades antioxidantes o gustativas al chocolate, también debería permitir mejorar la calidad de algunas variedades.

El análisis del genoma favorecerá el "desarrollo de marcadores", algo así como etiquetas, que permitirán localizar, entre las diferentes variedades de cacao, aquellas que contienen los genes interesantes.

Gracias a estos marcadores, la selección de las nuevas variedades resultantes de cruces podría "acelerarse de manera drástica" sin tener que esperar a que la planta haya crecido para someterla a prueba como sucede con una "selección clásica", que puede prolongarse hasta "20 años en el caso del árbol del cacao", explica Argout.

En septiembre, el departamento de agricultura estadounidense (USDA), en asociación con la firma de dulces Mars, anunció haber concluido la secuenciación del genoma del árbol del cacao Matina 1-6, una especie común de Costa Rica.

El CIRAD, asociado con científicos de seis países, anunció ese mismo día haber secuenciado el genoma del criollo, en colaboración con el grupo estadounidense Hershey y el fabricante de chocolate francés Valrhona.

Por otro lado, Nature Genetics presenta los resultados del desciframiento del genoma de la fresa silvestre Fragaria vasca, lo cual debería permitir identificar los genes que confieren resistencia a las enfermedades y mejorar la calidad de las frutas.

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