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Falta de fondos en la NASA afecta rastreo de asteroides peligrosos

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La NASA es prácticamente la única organización en el mundo a cargo de rastrear los asteroides que amenazan la Tierra, pero carece de los fondos para cumplir la tarea cabalmente, según un reporte federal estadounidense.

La razón radica en que, pese a que el Congreso de Estados Unidos le asignó esta misión a la agencia espacial hace cuatro años, nunca le otorgó el dinero a la NASA para construir los telescopios necesarios, dice un informe de la nueva Academia Nacional de las Ciencias.
Específicamente, la NASA había recibido la orden de definir el 90% de las rocas estelares potencialmente mortales que se crucen con la órbita terrestre hasta 2020.
Aun así, la NASA dice haber completado alrededor de un tercio de su asignación, con su actual sistema de telescopios.
La NASA estima que hay aproximadamente 20.000 asteroides y cometas en nuestro sistema solar que representan una amenaza potencial para la Tierra. Se trata de objetos cuyo diámetro supera los 140 metros aproximadamente el tamaño de un estadio de fútbol. Hasta ahora, los científi-cos saben dónde están alrededor de 6.000 de estos objetos.

ROCAS GIGANTES
Las rocas de entre 140 y 1.000 metros de diámetro pueden devastar una región entera pero no todo el globo, afirmó Lindley Johnson, gerente de la NASA para el programa de objetos cercanos a la Tierra. Aquellos objetos que son más grandes son aún más amenazantes.
Apenas el mes pasado, los astrónomos se sorprendieron cuando un objeto de tamaño y origen desconocido chocó contra Júpiter y creó un mo-retón del tamaño de la Tierra que todavía se sigue extendiendo por ese planeta gaseoso.
Es mucho más frecuente que los asteroides se estrellen sobre Júpiter que con la Tierra debido a su gravedad inmensa, su tamaño enorme y su ubicación en el sistema solar.
Las películas de desastres como “Armageddon” y los casos en los que asteroides pasaron cerca de nuestro planeta en años anteriores pueden haber asustado a las personas y haber creado la impresión de que se trata de un problema grave, pero cuando se trata de hacer algo para monito-rear una amenaza real, concluyó la academia, “ha habido un esfuerzo relativamente pequeño de parte del Gobierno estadounidense”.
De hecho, Washington es prácticamente el único Gobierno que ha hecho algo en absoluto, agregó el informe.
“Esto muestra que tenemos un problema al que no le estamos dando dedicación”, afirmó Louis Friedman, director ejecutivo del grupo Sociedad Planetaria.

UNA AMENAZA PARA LA TIERRA
Por el momento, la NASA ha identificado aproximadamente cinco objetos siderales que representan un riesgo de uno entre un millón de chocar contra nuestro planeta y que son lo suficientemente grandes como para causar daños graves, dijo Johnson. Ese número cambia de vez en cuando, normalmente al agregarse asteroides nuevos o al retirarse los viejos a medida que se recauda más información sobre sus órbitas.

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