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Genetista colombiano se destaca con investigaciones sobre el asma

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Juan Celedón Llinás es uno de los tantos costeños que se encuentra acumulando reconocimientos en el exterior. Por el apellido podría pensarse que su talento está en la música vellenata pero como él lo manifiesta los logros de los costeños fuera del país van más allá del mundo del espectáculo, áreas como la ciencia también tienen una destacada cuota costeña.

Celedón Llinás, o más bien el Doctor Celedón Llinás, es un médico neumólogo con PHD en genética, con una reconocida trayectoria como investigador y profesor en la Universidad de Harvar en Estados Unidos, institución a la que estuvo vinculado hasta junio de este año cuando pasó a ser Jefe de Neumología, alergias e inmunología pediátrica de la Universidad de Pisttsburgh.
Aunque las investigaciones médicas y las publicaciones sobre genes y su papel en el asma no tienen el despliegue del último éxito de Shakira, las investigaciones de Celedón Llinás podrían ser clave en la forma que se trate y prevenga el asma en unos diez años.

Los inicios
Esa forma de ver la medicina a futuro lo llevó a escoger la genética como su línea de trabajo, “me di cuenta que iba a ser el área más importante en los años venideros”, cuenta.
El amor por la neumología sí empezó un poco antes, tal ves cuando tuvo asma hasta los tres años, y después se profundizó durante sus estudios en medicina en la Universidad Javeriana donde contó con muy buenos profesores en el área.
Una vez concluida la carrera en Bogotá viajó a Estados Unidos donde trabajó en uno de los sectores más difíciles de Nueva York, el Bronx, para luego trabajar en un hospital judío en Mahattan y posteriormente vincularse a la Universidad de Harvar aplicando para hacer una especialización en enfermedades respiratorias, luego una en investigación y posteriormente el PHD en genética.
“Me quedé allí y subí de fellow a profesor asistente y después a profesor asociado, en base a muchísimo trabajo”, afirma el Celedón.

Las investigaciones
El grupo de trabajo de Celedón Llinás se ha enfocado en la genética, los factores ambientales y la influencia de estas en el asma en las poblaciones latinoamericanas, específicamente en Costa Rica y República Dominicana.
En Costa Rica realizó un estudio con pacientes con EPOC, enfisema o bronquitis crónica, del cual se están publicando los primeros resultados.
El otro estudio es con 1.100 niños de Puerto Rico, el país con la tasa de asma más alta del mundo. A pesar de que la muerte por asma es muy rara, los puertorriqueños son los que más se mueren por esta enfermedad en Estados Unidos. (Ver recuadro).
Según el especialista, en los últimos 50 años la prevalencia del asma ascendió y lo único que cambia tan rápido y que puede influir en esa enfermedad es el medio ambiente.
“Estamos muy interesados en factores como la dieta que ha cambiado mucho en los últimos 60 años. Hemos pasado de una dieta de comidas naturales a una dieta de comidas procesadas y con muchas grasas.
Los patrones de ejercicio de nuestros niños también son diferentes, hace incluso 20 años salían a jugar a la pelota, hoy en día pasan mucho tiempo jugando video, al hacer eso no se exponen tanto al sol como las generaciones anteriores”.
Sobre ese tema, Celedón Llinás y su grupo de investigación manejan una hipótesis: los bajos niveles de vitamina D (el organismo la sintetiza al exponerse al sol) estarían asociados con el asma. Según el genetista eso explicaría parte de la epidemia de asma pero no toda. (Ver recuadro)
También realiza estudios sobre la influencia del estrés en los niños con asma. Hace dos años su grupo de investigación publicó un estudio donde se demostró que el abuso infantil estaba asociado con el asma y su severidad en los niños.

Genética: el futuro
El especialista en genética asegura que esta es un área que ha evolucionado mucho desde hace 5 años, una prueba de eso es que en los últimos dos años se han identificado los primeros genes que predisponen al asma.
“Sabemos que van a haber varios genes asociados con el asma y el reto de los próximos años es ver cómo interactúan esos factores de susceptibilidad con el ambiente para llevar a que un niño en particular tenga asma”.
Celedón Llinás augura que en la próxima década la medicina personalizada se hará realidad. Los padres podrán llevar a su niño al pediatra y a través de una prueba de sangre con la que se realiza un tamizaje genómico de 5 millones de variantes, se podrá determinar si ese niño tiene tendencia a la diabetes, al asma, si se llega a convertir en un fumador qué riesgo tiene de desarrollar enfisema pulmonar, y con estos resultados prevenir lo que hoy en día no es prevenibles.
“Parece algo muy lejano, pero últimamente los costos han bajado, cuando yo empecé a entrenarme sólo podíamos examinar un gen a la vez, hace un año y medio se podían hacer 550 mil variables y 20 mil genes, hoy estamos ya por los 5 millones de variantes y el próximo año estaremos secuenciando todo el genoma humano y todas las variantes que tenga un individuo porque los costos han bajado exponencialmente y seguirán bajando. Eventualmente esa tecnología estará disponible hasta en países como el nuestro, puede que pase una década antes pero va a llegar a todo el mundo”.
La genética al servicio del diagnostico y tratamiento médico también trae preguntas éticas según el especialista. “Cuando se trata de enfermedades no prevenibles el médico no le puede decir a los padres con antelación que su niño está condenado a morir si no existe un tratamiento pero para una gran cantidad de enfermedades prevenibles la medicina personalizada a través de la genética es un sueño”.

Investigación en Puerto Rico
El grupo de investigación dividió a los 1.100 participantes en dos grupos, 550 niños con asma y 550 niños sin asma. De todos ellos se recopilaron datos sobre su vivienda, dieta, peso y estrés en el hogar y en la comunidad.
En septiembre esperan completar el tamizaje genómico de esos niños con 2,5 millones de variantes, tal ves el más grande que se ha realizado en una población de origen latinoamericano.
La idea es identificar si hay factores genéticos que interactúen con factores externos (polvo casero, los ácaros, el pelo de perros, gatos y ratones) que influyan en el asma de esos niños.

Estudio vitamina D
En Costa Rica publicaron un estudio en el que se demostró que el 30%, de un total de 600 niños con asma que participaron en el estudio, tenían bajos niveles de vitamina D, lo cual resultó sorprendente al ser un país cercano al trópico.
Los niños que tenían los niveles mas bajos de vitamina D eran los que se hospitalizaban con más frecuencia, iban al servicio de urgencias más seguido, tenían la función pulmonar más baja y usaban más medicamentos.
Para continuar con los estudios, están realizando un estudio con mil mujeres embarazadas a las que se les va a suministrar vitamina D durante todo el embarazo y posteriormente a sus niños durante el primer año de vida, la finalidad de este estudio es determinar si la vitamina D podría prevenir el asma.
Otro estudio que se encuentran desarrollando en Costa Rica servirá para establecer si la vitamina D puede servir como tratamiento adyuvante contra el asma. Para ello un grupo de 600 niños que han tenido un ataque severo de asma los dividieron en dos grupos: 300 recibirán vitamina D y los restantes un placebo, se seguirán durante un año para determinar si la vitamina D reduce los ataques de asma.

Multifactorial
Según el genetista Celedón Llinás el asma es una enfermedad multifactorial y entre los factores que se han demostrado que influyen notoriamente en ella se encuentran:
- La obesidad. Los niños obesos responden menos a la medicación antiinflamatoria que los niños de peso normal.
- El cigarrillo. El tabaquismo en la madre o el padre causa asma, una madre embarazada que fuma predispone a sus niños a un riesgo mucho más alto de asma en los primeros años de vida. La exposición al humo de segunda mano también podría ser una causa de asma.

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