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Seguros médicos consideran tratamientos en el exterior

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Elizabeth Kunz salió del consultorio de su dentista con la boca llena de problemas y sin recursos para pagar por el tratamiento que necesitaba.

La residente de Carolina del Sur tuvo que extremarse para encontrar una solución, que finalmente halló en Centroamérica. Su viaje al trópico fue parte de un experimento de seguro de salud para reducir los costos médicos: atención en el exterior.
Mientras Washington estudia los modos de controlar los crecientes costos del cuidado de la salud, más aseguradores ofrecen redes de cirujanos y dentistas en lugares como Costa Rica y la
India, donde los costos pueden ser hasta un 80% inferiores a los de Estados Unidos.
Hasta hace poco, la mayoría de los estadounidenses que viajaban al exterior para recibir atención médica más barata o no tenían seguro o eran acaudalados. Pero el perfil del turista por motivos
médicos está cambiando. Ahora es más probable que sean personas cubiertas por aseguradores privados que buscan impedir que los costos se descontrolen.
Los cuatro principales aseguradores comerciales de la salud _con una afiliación de casi 100 millones de personas_ han lanzado programas pilotos que ofrecen viajes al exterior o han estudiado su posibilidad. Varios aseguradores más pequeños y corredores también han introducido opciones de viajes a cientos de empleadores en todo el país.
El crecimiento ha sido lento en parte debido a que algunos pacientes y empleadores se preocupan por la calidad del cuidado médico y la responsabilidad legal si algo sale mal. Además, los
pacientes que tienen planes tradicionales con bajos deducibles _sumas que tiene que desembolsar el paciente aparte de lo que le cubre el seguro_ podrían tener pocos incentivos para viajar.
Pero un número creciente de consumidores con deducibles altos, que les requieren mayores pagos, podría hacer más atractiva esa opción.
Mientras tanto, la oferta del cuidado médico en el exterior ha ejercido un efecto saludable en la nación: algunos proveedores médicos en Estados Unidos ofrecen rebajas para contrarrestar la
competencia extranjera.
Esta competencia doméstica y la depresión económica han reducido el crecimiento del turismo médico en el último año, mientras los pacientes postergan los procedimientos electivos que involucran grandes costos, dijo Paul Keckley, director ejecutivo del Centro Deloitte para Soluciones de la Salud.
El año pasado, el centro calculó que seis millones de personas en Estados Unidos harían viajes de turismo médico en el 2010. Pero desde entonces Keckley redujo esa proyección a 1.600.000. De todos modos, esa cifra duplica con creces los 750.000 que viajaron al exterior en el 2007, el último año para el que Deloitte tiene cifras confirmadas.
Keckley anticipa que el turismo médico se recuperará a medida que más aseguradores ofrezcan la opción y más gente termine con planes que exigen deducibles elevados.
Se calcula que los costos de salud para los empleadores que ofrecen seguro a sus trabajadores subirán el 9,2% este año y otro 9% en el 2010, según la firma consultora PricewaterhouseCoopers.
Eso podría significar aumentos de gastos para los empleados por medio de más elevadas primas, deducibles o pagos adjuntos _una cifra fija que desembolsa el paciente aparte de lo que cubra su
seguro_.
La atención médica en el exterior podría permitir ahorros superiores a los 40.000 dólares, sin contar los costos de viajes, para procedimientos como reemplazo de rodilla o desvío coronario.
Los aseguradores, o los empleadores que suministran su propio seguro, pueden ahorrar entre el 50% y el 90% de las principales reclamaciones médicas, dijo Jonathan Edelheit, presidente de la
Asociación de Turismo Médico, con sede en la Florida. El menor costo de vida y los menores precios de los suministros médicos y remedios ayudan a reducir los costos de la atención médica en el exterior en comparación con los proveedores estadounidenses.
Mientras los empleadores o aseguradores se embolsan gran parte de esos ahorros, los costos menores pueden significar la diferencia entre un gasto manejable y un gasto devastador para los pacientes con planes de deducibles altos. Estos planes cada vez más populares pueden significar gastos superiores a los 5.000 dólares para los pacientes individuales y 10.000 dólares para los planes familiares.
Los costos elevados también son frecuentes con los seguros dentales, uno de los motivos por los cuales el turismo dental también se ha hecho popular.
Kunz, de 47 años, dudaba al principio de lo que podía ahorrar visitando a un dentista costarricense por medio de un programa ofrecido por su asegurador, BlueCross BlueShield de Carolina del
Sur. Pero un estudio comparativo _con la ayuda del asegurador_ la persuadió a tomar el avión.
Le reemplazaron ocho coronas, le emplomaron una muela y le hicieron un tratamiento de conducto. En Estados Unidos, por su seguro, habría tenido que desembolsar 10.000 dólares, pero por haberlo hecho afuera sólo tuvo que pagar 2.800 y el seguro pagó el resto.

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