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Caso Toyota: Cientos de quejas previas fueron pasadas por alto

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Cuando el Lexus de Peter Boddeart embistió por detrás a otro vehículo en el condado Fauquier, en Virginia, y el accidente le valió una boleta por infracción, escribió a los reguladores federales implorándoles que estudiaran su caso "antes de que alguien termine gravemente herido o muerto".

Eso fue en 2003. Desde entonces se han sucedido cientos de
quejas de automovilistas sobre una aceleración no deseada de sus
autos Toyota, seis investigaciones federales sin conclusiones
claras, múltiples informes de muertes y reiteradas desmentidas de
la fábrica de que tuviera un problema grande entre manos.
Ese es exactamente el tipo de inercia burocrática que Barack
Obama fustigó cuando era candidato presidencial, pero su gobierno
no tuvo un director federal de seguridad vial durante la mayor
parte de su primer año y, al igual que el gobierno de su predecesor
George W. Bush, pasó por alto señales de alarma en el caso de
Toyota.
Después de varias investigaciones, recién la semana pasada los
propietarios de automóviles Toyota se enteraron de que los
reguladores federales, preocupados de que la automotriz no
estuviera tomando suficientemente en serio los defectos
aparentemente peligrosos, viajaron a Japón en diciembre para
entrevistarse con los ejecutivos de la firma.
Mientras tanto, millones de vehículos Toyota siguieron siendo
conducidos por automovilistas desprevenidos sobre la magnitud del
problema y los autos se siguieron vendiendo.
En combinación con el retiro de vehículos a causa de un metal
tóxico, el cadmio, que salió a la luz por el escrutinio de la
prensa en vez de la inspección federal, el episodio de Toyota ha
planteado interrogantes acerca de si el gobierno de mayoría
demócrata será más ágil en la protección del consumidor que lo que
fue el gobierno de Bush.
Toyota ordenó el retiro de vehículos a fines de septiembre,
dejando a millones de automovilistas en la duda de si sus unidades
eran seguras de manejar y empañando la reputación de una compañía
que había sido sinónimo de autos seguros y confiables.
El proceso del retiro de millones de Camry, Corolla y otros
modelos populares de Toyota comenzó hace años, suscitado por la
advertencia de Boddeart _de 83 años, quien murió en abril_ y otros
preocupados de que sus automóviles salieran impulsados por sí
mismos.
Allá en 2003, Boddeart dijo a los reguladores que el accidente
era la tercera vez que su Lexus LS400 modelo 1999 aceleraba
inesperadamente y les pidió que investigaran.
Cinco meses después, el pedido del solicitante de 83 años fue
archivado "en vista de la necesidad de asignar según prioridad los
recursos limitados de la NHTSA", la agencia de seguridad vial, una
explicación común en las cartas de rechazo.
Sin embargo, hubo más investigaciones.
El defensor de los consumidores Ralph Nader, que expuso las
fallas de la industria automovilística en su éxito editorial de la
década de 1960 "Inseguro a cualquier velocidad", dijo que los
problemas se debían a "una agencia regulatoria que se convirtió en
una firma consultora debido a las presiones empresariales y la
negligencia de la Casa Blanca".
La agencia de seguridad vial careció de un administrador
permanente durante casi todo el año pasado.
El primer elegido por Obama, Chuck Hurley, director general de
la organización Madres contra los Conductores Ebrios, retiró su
candidatura después que los ambientalistas lo criticaron por
mostrarse demasiado débil en cuanto a las normas de eficiencia en
el combustible.
Recién en diciembre el presidente propuso a David Strickland, ex
asesor del Comité Senatorial de Comercio, Ciencia y Transporte, que
fue confirmado.
Ahora el Departamento de Transporte ha acelerado su
investigación y advirtió que Toyota podría enfrentar penalidades
civiles de hasta 16 millones de dólares por no haber ordenado a
tiempo el retiro de vehículos a fin de repararlos, pero el gobierno
ha enviado un mensaje contradictorio.
El secretario de transporte Ray LaHood aconsejó la semana pasada
a los propietarios de los Toyota cuyo retiro se ordenó que dejaran
de conducirlo, pero rápidamente se retractó.
El Congreso investiga y los legisladores planean al menos dos
audiencias sobre el caso de Toyota.
^___=
En la Internet:
Toyota: http://www.toyota.com/

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