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La sonda Juno de la NASA llega a su esperada cita con Júpiter

Cinco años después de su lanzamiento,  la sonda Juno de la NASA inició a última hora del lunes la maniobra para ponerse en órbita alrededor de Júpiter en busca de desentrañar los misterios del planeta más  grande del sistema solar, escondidos bajo una espesa capa nubosa.

El observatorio no tripulado y alimentado por energía solar comenzó a  encender su motor principal para descender la velocidad lo suficiente como para  penetrar en la órbita de Júpiter a las 23H18 (03H18 GMT del martes), dijeron  funcionarios del Jet Propulsion Laboratory de la Nasa.

Deberán pasar 35 minutos antes de que se sepa si la maniobra fue exitosa  para que la sonda sea capturada por la gravedad de Júpiter y colocarse en una órbita  polar de 53,5 días.

"Hay una emoción extraordinaria en el equipo científico con la llegada a  Júpiter (...) que ofrece vistas espectaculares a esa distancia", dijo a la prensa el  responsable científico de la misión, Scott Bolton, del Southwest Research Institute en  San Antonio (Texas).

La sonda de casi cuatro toneladas, impulsada por energía solar, efectuará  una serie de 37 sobrevuelos alrededor de Júpiter, la mayor parte entre 10.000 y 4.667  kilómetros sobre la espesa capa nubosa, durante una misión científica de 18 meses.

Los sobrevuelos de Juno serán mucho más próximos al planeta gigante que  el precedente récord de 43.000 kilómetros establecido por la sonda estadounidense  Pioneer 11 en 1974.

Dada la distancia entre Júpiter y la Tierra, unos 869 millones de kilómetros, la  señal de radio de confirmación del encendido del motor llegará a los controladores de  vuelo 48 minutos después, a las 04H06 GMT.

Después de las dos primeras vueltas de 53,5 días, Juno se colocará a partir  de octubre en una órbita de 14 días que le hará pasar sucesivamente cerca de los dos  polos.

Durante sus sobrevuelos, los instrumentos de la sonda penetrarán la espesa  capa de nubes para estudiar las gigantescas auroras boreales, su atmósfera y su  magnetósfera.

"Juno se acercará a Júpiter a una distancia sin precedentes para desentrañar  sus misterios", destacó la responsable del programa de la NASA, Diane Brown.

Uno de los objetivos principales de la misión será comprender mejor de qué  se compone el interior, hasta ahora inobservable, del planeta gigante.
        
Nueve instrumentos a bordo

Juno, una misión de 1.100 millones de dólares lanzada el 5 de agosto de  2011, va de igual modo a cartografiar los campos gravitacionales y magnéticos de  Júpiter para determinar su estructura interna.

Los nueve instrumentos de la sonda, entre ellos varios europeos (incluidos  franceses e italianos), van igualmente a medir las emisiones radiométricas de la  atmósfera profunda del planeta, lo que permitirá conocer su composición, su estructura  térmica y su ambiente ionizado.

"Hoy no se sabe si Júpiter posee o no un núcleo central", explicó Tristan  Guillot, director del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia y miembro del  equipo científico de la misión Juno, precisando que la sonda va a permitir hacer  "mediciones 100 veces más precisas".

Juno no solamente debe ayudar a desentrañar los secretos que encierra  Júpiter, sino también suministrar nuevos índices sobre las condiciones imperantes al  momento del inicio del sistema solar, cuando el planeta gigante estaba en formación.

Los responsables de la misión advierten sobre los riesgos potenciales para  Juno al aproximarse tanto al planeta. Mencionan principalmente la capa de hidrógeno -- 90% de la atmósfera--, sometida a tal presión que actúa como un poderoso conductor  eléctrico.

Según los científicos, este fenómeno combinado con la rápida rotación de  Júpiter --un día jupiterino dura solamente 10 horas terrestres-- generan un campo  magnético muy potente que rodea al planeta y puede amenazar a la sonda. Para protegerse de las fuertes radiaciones, Juno está provista de una sólida  armadura de titanio que cubre sus instrumentos electrónicos, su computador a bordo y  sus cables eléctricos. De 172 kilos, esta bóveda reducirá las exposiciones a las  radiaciones 800 veces en comparación con la parte no protegida.

Juno lleva a bordo tres estatuillas Lego hechas de aluminio. Representan a  Júpiter, el rey de los dioses en la mitología romana; a su esposa y hermana Juno; y a  Galileo, el científico italiano que descubrió las cuatro grandes lunas de Júpiter.

Hace más de 20 años, la misión Galileo de la NASA permitió estudiar las  lunas de Júpiter, entre ellas Europa, dotada de un océano de agua bajo su espesa capa  de hielo, donde podrían existir organismos vivos.



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