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Robots cumplen 10 años en Marte

En enero de 2004 dos mellizos, los exploradores robóticos Spirit y Opportunity tocaron suelo marciano. Aquel tocó superficie marciana el 3 de enero, su seguidor el 25. Van 10 años de una exitosa misión. 

El Opportunity sigue recorriendo la irregular superficie marciana. De hecho, es ahora el vehículo humano que más ha caminado sobre otro mundo, 38 kilómetros, al superar al Lunokhod 2 que transitó por la Luna en 1973. El Spirit quedó atascado en la arena en 2010 y en 2011 terminó misión al no poder desatrancarse. 

Pero lo sorprendente es que la misión fue planeada para que los exploradores recorrieran Marte durante 90 días marcianos (cada uno es de 24 horas 39 minutos). 

EVIDENCIAS DE AGUA

Spirit partió el 10 de junio de 2003, Opportunity el 7 de julio. "Fue una misión que se planeó durante tres años", de acuerdo con Albert Sierra, del programa de lanzamientos en el centro espacial Kennedy. 

Mientras este aterrizó en el cráter Gusev, una enorme cuenca en la que pudo existir un lago, Opportunity lo hizo en otra región ecuatorial a medio camino del Spirit: en las planicies Meridiani Planum donde algunas evidencias señalaban la posible presencia de agua. Esta es básica para la supervivencia y el éxito de futuras misiones tripuladas. 

No les tomó mucho dar resultado y el primero en hacerlo fue Opportunity. Aterrizó cerca a una delgada capa de rocas. En dos meses, sus instrumentos hallaron evidencia en ellas de que un cuerpo de agua salada con una profundidad suficiente para zambullirse, fluyó alguna vez en la zona. Un pasado húmedo en donde pudo desarrollarse la vida y haber quedado algún vestigio fosilizado. 

Científicos que analizaban datos del Spirit identificaron después rastros de goetita en el suelo, uno de los indicadores seguros de que hubo agua en esa zona. Este se forma solo en la presencia del agua sea líquida, gaseosa o en hielo. 

"La goethita, tal como la jarosita que Opportunity encontró en otro lado, es un fuerte indicio de la actividad del agua", indicó Goestar Klingelhoefer de la Universidad de Mainz, Alemania, director científico del analizador de hierro de los robots, el espectrómetro Moessbauer. 

Con el objetivo cumplido los dos exploradores completaron su misión inicial en abril de 2004, habiéndose determinado su extensión. Spirit funcionó hasta que se atoró en la arena, desde donde continuó su misión en modo estático hasta que dejó de funcionar el 22 de marzo de 2010 al no poder dirigir sus paneles al Sol para sobrevivir el duro invierno marciano. 

Una muerte digna luego de recorrer 7,7 kilómetros entregando información valiosa. 

Opportunity sigue su exploración. Tras superar la marca rusa el 1 de enero pasado, se halla al borde de una formación rocosa en la cual las observaciones de los orbitadores sugieren la posible presencia de arcilla. 

Hoy no está solo. En otra región el Curiosity explora el planeta desde agosto de 2012 y en ruta está Maven, destinada a estudiar en órbita la atmósfera superior del planeta rojo. 

"Todo esto contribuye a allanar el camino para que los humanos viajen a Marte en los años 30", explicó Charlie Bolden, administrador de la Nasa. 

Spirit y Opportunity serán recordados con gratitud entonces. Mucho aportaron. 



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