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No hay almuerzo gratis

Entre los economistas se ha vuelto casi un axioma repetir que “en la economía no hay tal cosa como un almuerzo gratis”, significando que cualquier beneficio recibido siempre cuesta, así lo paguen otros.

Al principio el aforismo tuvo una connotación neoliberal, pues Milton Friedman lo popularizó para criticar los servicios y los subsidios públicos, mostrando que alguien tenía que pagarlos con impuestos.

Pero a quienes tanto les gusta el aforismo para criticar la intervención del Estado y elogiar las fuerzas del mercado, se les olvida que los beneficios del mercado también cuestan y que en el sector privado tampoco hay almuerzo gratis.

Es el caso de los efectos de la inversión extranjera directa (IED), que en estos días suscitó tantos elogios, pues en los primeros 9 meses del año pasado alcanzó un récord de USD 10.800 millones, con perspectivas de superar en el año completo los USD 13.500 millones.

Estos ingresos de capital foráneo son un hecho positivo que demuestra las buenas perspectivas del país y la confianza que inspira a los inversionistas extranjeros. Pero no olvidemos que no son gratis sino que también tienen costos. Desde los flujos de capital hay un costo evidente no tenido en cuenta por quienes resaltan el impacto de esta IED en la balanza de pagos y en el precio del dólar: las salidas de divisas por las utilidades generadas por las IED.

En el mismo período del año pasado se giraron al exterior por concepto de dividendos USD 10.200 millones y se espera que en el año completo también se llegue cerca de los USD 13.500 millones, casi la misma cifra que entró al país como IED. En el mercado cambiario salió lo comido por lo servido y el impacto de la IED es neutro. Lo mismo sucedió entre 2001 y 2010, cuando los USD 60.000 millones que ingresaron al país por IED fueron compensados con una salida de divisas igual.

El resultado no debe sorprender a nadie. Los inversionistas, nacionales o extranjeros, no son organizaciones de caridad que regalan recursos, sino que esperan un retorno por el capital invertido y los riesgos asumidos. Sí asombra el tamaño del retorno y las perspectivas hacia el futuro.

Según el Banco de la República el saldo acumulado de la IED en Colombia al finalizar el 2010 era de USD 82.500 millones, lo que significa que sus dividendos representan una rentabilidad jugosa del 16,5% después de impuestos y únicamente por dividendos repartidos, pues también hay ganancias importantes por ajustes de precios.

Si se mantiene la misma tendencia en el 2012 podría haber giros al exterior por dividendos cercanos a USD 16.000 millones de dólares, y como es muy poco probable que la IED alcance esos montos, se tendría un efecto negativo sobre la balanza de pagos con más dólares saliendo que entrando por estos conceptos.

Para tratar de evitar este impacto negativo se debe abrir el debate sobre dos temas importantes que deben incluirse en la próxima reforma tributaria: la reimposición del impuesto a las remesas de dividendos que sin ninguna justificación técnica ni financiera eliminó el gobierno anterior, y el aumento de los porcentajes de las regalías mineras, para igualarlas a las que rigen para el petróleo.

Para la IED no debe haber almuerzo gratis.

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