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Estudio: Crudo derramado en Golfo ingresó a cadena alimentaria

¿Qué pasó con el petróleo que cubrió parte de la superficie del Golfo de México luego del derrame de 780 millones de litros (206 millones de galones) ocurrido en abril en un pozo de BP?

“Se volvió comida”, dijo William Graham, experto en plancton del Laboratorio Marino de la isla Dauphin, en Alabama, quien dirigió un estudio que registró la manera como ciertos elementos no tóxicos del crudo se transformaron en alimento de diversos microorganismos.

El estudio no dio seguimiento a los componentes tóxicos del petróleo, que es el que preocupa a las personas, sino en la manera como el carbono ingresó en la cadena alimentaria.

Es muy difícil estudiar las toxinas en los pequeños microorganismos que conforman el fitoplancton y el zooplancton, dijo Graham, por lo que debió usar un indicador más fácil de detectar: la proporción de diferentes tipos de carbono en los microbios y el plancton de alrededor y debajo de la mancha de crudo de BP.

Esa proporción subió 20%, lo que demuestra que el petróleo entró en la cadena trófica. Para finales de septiembre, la proporción de carbono en la vida microscópica había regresado a la normalidad, dijo Graham.

El biólogo enfatizó que los resultados de su investigación no significan que el plancton, los peces que se alimentan de él o las personas que coman mariscos del Golfo corran algún riesgo.

Lo que encontró, afirmó, es simplemente un bioindicador que muestra el desplazamiento del carbono relacionado con el derrame a través de la cadena alimentaria. Mucho del plancton que estudió estaba “nadando y en perfectas condiciones”, y en cantidades similares o mayores a la de antes del derrame, dijo.

El estudio de Graham, publicado el lunes en la revista Environmental Research Letters, fue financiado por la Fundación Nacional para las Ciencias de Estados Unidos, con fondos adicionales del estado de Alabama y de la Iniciativa de Investigación del Golfo, de BP.

Para Graham, es notable lo voraces que fueron las bacterias, las cuales, después de engullir con “sorprendente” velocidad el petróleo de la superficie, fueron comidas por otros organismos microscópicos, que a su vez sirvieron como alimento para el zooplancton.

Larry McKinney, director de un instituto de investigación del Golfo en la Universidad Texas A&M, dijo que la gran pregunta es si afectará huevos, larvas y la producción de camarón, cangrejo y pescado del próximo año.

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