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La quiebra de California

Con quiebras como la de General Motors o de la aseguradora AIG ha pasado casi desapercibida otra enorme, quizá con mayores repercusiones económicas y políticas, y que en Colombia debemos analizar con cuidado, pues se parece a lo que nos empieza a pasar aquí.

La quiebra de California, el “estado dorado”, que es el más rico de los Estados Unidos y es casi el 15% de su economía. A pesar de no tener sino 37 millones de habitantes, el PIB de California es cercano a 1,8 billones de dólares (8 veces más que el de Colombia), y si fuera independiente, California sería la octava economía más grande del mundo, similar a la de Italia o España.
A pesar de su tamaño y riqueza, California enfrenta una crisis fiscal. Es uno de los Estados más golpeados por la recesión y los ingresos fiscales cayeron drásticamente y este año el déficit puede ascender a 41.700 millones de dólares. El tamaño relativo de este déficit (2,5% del PIB) sería manejable para un país independiente con banco central, moneda propia y capacidad de endeudamiento, pero es imposible de manejar con cierre de los mercados financieros para un Estado federal como California, que tiene la segunda calificación más baja de riesgo crediticio. No hay quien le quiera prestar.
Las autoridades californianas estaban obligadas por la constitución estatal a acudir a la soberanía del pueblo, esa “etapa superior del Estado de Derecho que es el estado de opinión” –como dice sin sonrojarse el presidente Uribe-, y convocaron para el pasado 19 de mayo un referendo con 6 proposiciones, 5 para subir impuestos y una para congelar los sueldos de los empleados públicos. Las mayorías rechazaron los aumentos de impuestos y sólo aprobaron el congelamiento de salarios, que reduce poco el déficit.
La única alternativa para el gobernador de California, el actor Arnold Schwarzenegger, es apretarse el cinturón y recortar el gasto público. Canceló programas de inversión pública por 3.800 millones de dólares, incluyendo autopistas, asilos para ancianos y cárceles. Además reducirá el presupuesto de todas las dependencias oficiales, y despedirá 22.000 empleados públicos, lo que afectará severamente los programas de salud y educación públicas. Ésta tendrá 6.300 millones de dólares menos.
Cuando la mayoría de los países del mundo adelantan programas de estímulo fiscal para combatir la recesión, las restricciones fiscales obligan a California a ir en contravía y recortar el gasto público, lo que agravará su crisis. ¿Suena parecido al caso de Colombia?
Una de las causas estructurales del déficit fiscal de California es la rigidez e inflexibilidad de los ingresos fiscales. No por contratos de estabilidad jurídica como en Colombia, sino por tomar la vía de la democracia directa –los referendos- para decidir los impuestos. En 1978, en un referendo popular, los californianos aprobaron la llamada Proposición 13, que limita los aumentos del impuesto predial para que los propietarios no tuvieran que pagar más impuestos si aumentaba el precio de sus viviendas.
Así se cercenó la principal fuente de ingresos estatales y California depende hoy más de los impuestos a la renta y a las ventas, los que más caen en una recesión. Lo más complicado es que se necesitaría otro referendo para levantar esta prohibición.

macabrera99@hotmail.com

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