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Panamá, un siglo uniendo al mundo

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Obra emblemática del siglo XX, considerada una de las maravillas de la modernidad, el Canal de Panamá, que unió a los océanos Atlántico y Pacífico, fue construido por Estados Unidos tras fracaso de los franceses.

En este centenario el buque griego “Galini” fue el primero en cruzar, rumbo al Pacífico, mientras que hace un siglo el vapor de “Ancón” inauguró la vía con 200 personas a bordo.

“A diario, un promedio de 35 buques acortarán su distancia entre el Atlántico y el Pacífico. No hay un barco de vapor como ‘Ancón’ en el centenario del Canal, hay varios”, dijo Quijano.

Más de un millón de barcos han surcado, entre la selva tropical, por esta ruta que ha resistido a guerras mundiales, invasiones y regímenes militares.
“Es un orgullo ser parte de la historia. El canal es un país que une al mundo entero”, afirmó Luis Meléndez, en el uniforme celeste y el casco blanco que usa para labores de mantenimiento.

El francés Ferdinand de Lesseps -constructor del Canal de Suez- lo empezó en 1881, pero fracasó por problemas técnicos, financieros y las enfermedades tropicales que mataron a unos 22.000 obreros.

Estados Unidos obtuvo control a perpetuidad del futuro canal y de una zona de 1.380 km2 donde instaló un enclave con gobierno propio, formó dictadores y expandió su influencia en América Latina.

Más de 56.000 obreros -de los cuales 5.000 murieron- construyeron entre 1904 y 1914 la colosal obra que acortó distancias y redujo costos del transporte de mercancías, transformando el comercio mundial.

“Lo que nació como un enclave colonial y hoy es motor de desarrollo”, opinó el analista José Isabel Blandón.

El Canal es vital en el crecimiento de la economía de Panamá (8,4% en 2013), a cuyo Estado aportó desde 2000 unos 10.000 millones de dólares, más que en 85 años bajo propiedad estadounidense.

El Canal, un siglo de historia

El Canal de Panamá, por cuya construcción nació un país como república independiente, cumplió 100 años de operaciones:   
1534: El rey Carlos I de España ordena los primeros trabajos topográficos para la construcción de un canal por Panamá.

1880: Los franceses, dirigidos por el conde Ferdinand de Lesseps, inician la aventura de construir un Canal por Panamá. El proyecto fracasa por problemas económicos y enfermedades tropicales que mataron a más de 20.000 antillanos, franceses y chinos.

1903: Estados Unidos promueve la separación de Colombia de la entonces provincia de Panamá y firma con el gobierno panameño un tratado que le da a perpetuidad tierras y aguas para construir el Canal.

1904: Estados Unidos paga 40 millones de dólares a la compañía francesa de Lesseps por sus derechos y propiedades, e inicia la construcción de la vía. Los primeros diseños y planos franceses fueron usados por los norteamericanos.

1914: El 15 de agosto se inaugura el Canal de Panamá, con una inversión de 380 millones de dólares de la época. Estados Unidos establece bases militares y crea la “Zona del Canal”, enclave con gobernador estadounidense, su propia policía y tribunales.

1925: Agitación social por el alto alquiler de las viviendas en la zona canalera y las tropas norteamericanas intervienen en Panamá para restablecer la calma.

1947: Estados Unidos pide un tratado para mantener 100 sitios de defensa y bases militares en todo el país. Masivas protestas obligan al Parlamento panameño a rechazar el tratado.

1964: El 9 y 10 de enero estallan protestas en Panamá luego que norteamericanos de la Zona del Canal destrozaron la bandera panameña que pretendía izar un grupo de estudiantes. El saldo fue de 23 panameños muertos y 600 heridos. Ambos países rompen relaciones.

1968: Golpe de Estado que lleva luego al poder al general Omar Torrijos, quien instala un régimen cívico-militar y pide a Estados Unidos negociar un tratado que termine con su permanencia perpetua en Panamá.

1977: El 11 de septiembre, Torrijos y el entonces presidente Jimmy Carter firman los tratados en que Estados Unidos se compromete a transferir completamente a Panamá el Canal a más tardar el 31 de diciembre de 1999.

1979: El 1 de octubre entran en vigor los Tratados Torrijos-Carter. La Comisión del Canal de Panamá reemplaza a The Panama Canal Company, se crea una junta directiva binacional (cuatro panameños y cinco estadounidenses), y comienza una transferencia planificada de instalaciones, puertos, edificios y tierras.

1989: El 20 de diciembre Estados Unidos invade Panamá con 26.000 soldados y derroca al régimen del general Manuel Antonio Noriega.

1990: Panamá nombra al primer panameño administrador del Canal, Gilberto Guardia.

1999: El 31 de diciembre concluye el proceso de entrega del Canal. Queda bajo soberanía y administración total de Panamá.

2006: El 22 de octubre los panameños aprueban en referendo (78% de los votos, 56% de abstencionismo) la ampliación del Canal, que permitirá el paso de buques de 12.000 contenedores, triple de carga de los que pasan actualmente.

2009: Grupo Unidos por el Canal (GUPC), encabezado por la empresa española Sacyr, gana la licitación e inicia la construcción de la principal obra de ampliación (un tercer juego de esclusas). El proyecto total costará 5.250 millones de dólares -3.250 millones las esclusas-.

2014: En enero y febrero el GUPC y la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) se enfrascaron en un serio conflicto porque el consorcio exige 1.600 millones de dólares en sobrecostos. Las obras estuvieron paralizadas dos semanas y su inauguración se reprogramó para enero de 2016.

 

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