Ciencia


Muchos siguen equivocados con Plutón, pues no es un planeta, ¿a qué se debe?

El planeta siempre ha basculado entre ser o no ser un planeta. Mientras científicos discuten por su naturaleza, aún hay muchas personas que ignoran su “muerte”.

OMAR CARRASQUILLA LEÓN

12 de noviembre de 2022 12:00 AM

El epitafio diría: “24 de agosto de 2006. Aquí yace Plutón, aquel conocido como el noveno planeta”. 16 años después aún hay muchas personas que piensan que el sistema solar lo componen nueve planetas. Un error garrafal para la astronomía. (El Sol pintó de rosa el cielo de Noruega, ¿a qué se debe el fenómeno?)

En el 2006, la Unión Astronómica Internacional (UAI) estableció que para que un planeta se llame así debe orbitar alrededor del Sol, que sea esférico y que limpie la vecindad de su órbita. Este tercer punto condenó a Plutón. Ya no es un planeta, pero sí un planeta enano que no entra en el circuito ahora formado por ocho: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

La decisión obligó a la cultura a redefinirse luego de tantos años de Plutón como planeta en textos, colegios y en la televisión. Plutón es esférico y sí orbita el Sol, acompañado de su luna Caronte y otros cuatro satélites menores. Entonces, ¿qué es eso de limpiar la vecindad?

Se trata de que no haya otros cuerpos que orbiten directamente al Sol y compartan la misma órbita que el planeta.; sin embargo, ningún planeta cumple al 100% con esta condición, ni siquiera los gigantes Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Por lo que siempre han quedado sinsabores con la reclasificación de Plutón.

Una explicación más diplomática es que con las tres nuevas pautas para identificar un planeta, muchos cuerpos celestes, incluso más grandes que Plutón, que tiene cuerpos con mayor masa que él en su propio patio, seguirían con su denominación como asteroides o planetas enanos, esta última categoría creada en 2006 con Plutón. De no ser así, según la astronomía, nuestro sistema solar tendría más de 15 planetas.

Su historia

En 1846, el matemático francés Urbain Le Verrier, especialista en mecánica celeste, predijo la posición de Neptuno como consecuencia de las perturbaciones de Urano. Posteriormente, astrónomos concluyeron que podría existir otro planeta perturbando la órbita de Urano, el cual se conoció como Planeta X.

En 1894, Percival Lowell fundó el observatorio Lowell en Arizona. En este, gracias a su metódica, logró descubrir la existencia de Plutón, aunque murió sin saberlo. Finamente, fue Clyde William Tombaugh quien gracias a un método de la época para hallar planetas, descubrió Platón en 1930.

¿En qué consistía el método? Requiere paciencia, pues los astrónomos recaban un sinnúmero de fotografías espaciadas en el tiempo, del mismo campo de estrellas, donde estas tendrían que permanecer fijas, mientras que los objetos que orbitan el sol, y que están más cerca, deberían moverse entre foto y foto. En ese ejercicio apareció Plutón.

El hito provocó un revuelo mundial, por lo que todos querían proponer un nombre. El 14 de Marzo de 1930, el bibliotecario Falconer Madan, de la Universidad de Oxford, le contó a su nieta Venetia Burney el hallazgo y esta le sugirió el nombre de Plutón, en honor al dios romano del inframundo. La votación internacional por el nombre estuvo reñida entre Minerva, Cronos y Plutón. Finalmente fue este el nombre escogido, principalmente porque las dos primeras letras PL coincidían con la primera persona que lo fotografió: Percival Lowell.

Piden su reintegro

Astrónomos piden que Plutón vuelva a su estatus anterior basados en un nuevo estudio que afirma que la clasificación actual es errónea. Plutón podría denominarse el cuerpo celeste más polémico del Sistema Solar. Desde su descubrimiento, la comunidad científica ha tenido problemas para definirlo: ni muy grande, ni muy pequeño, ni muy solitario en su órbita.

Recientemente, un equipo de astrónomos publicaron un estudio en favor del regreso de Plutón como planeta, realizado durante cinco años y publicado en la revista Icarus, vertiente de ScienceDirect. En él explican que las definiciones de la UAI de ese entonces se basan en un “concepto popular de planeta que contradice la visión científica” y que, por lo tanto, son erróneas.

Solicitan que vuelva a ser clasificado como planeta, junto con muchos otros cuerpos similares que orbitan en el sistema solar porque creen que lo que hizo en ese tiempo la UAI se basó tan solo en la astrología, un folclore, más no en la ciencia, y que eso perjudica a toda la investigación y la comunidad, según la cadena NBC.

Los investigadores dicen que este debería clasificarse según la definición utilizada desde el siglo XVI: cualquier cuerpo geológicamente activo en el espacio es un planeta.

Pero, de utilizar esta definición, son muchos otros los cuerpos que entrarían en la lista de planetas. Los autores consideran que no hay problema, que otros como el asteroide Ceres, por ejemplo, y las lunas Europa , Encélado y Titán también deben ser tenidos en cuenta.

“Creemos que hay más de 150 planetas en nuestro sistema solar”, indicó Philip Metzger, autor principal del estudio y físico planetario de la Universidad de Florida Central.

Añaden que los “planetas en cualquier estado orbital son únicos como motores de complejidad en el cosmos” y que Plutón tiene atmósfera delgada, geología compleja y quizá incluso un océano de 100 km bajo su superficie.

Sin embargo, quienes dicen que Plutón no debe ser considerado un planeta como tal sino uno enano apelan a que no ha despejado su órbita. En ella han encontrado objetos que llamaron “plutinos”, similares al mismo Plutón, con la misma resonancia gravitatoria, pero más pequeños típicamente.

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