¿PCR o antígenos? Diferencias entre las pruebas para detectar la COVID

Laboratorios y servicios médicos de todo el mundo aplican estos test para detectar casos de coronavirus y evitar que se propague el virus.

Aunque en muchos lugares del mundo están siendo levantadas varias de las medidas sanitarias impuestas durante la pandemia, experiencias recientes como la de los últimos días en Shanghai, China, donde nuevamente recurrieron a un estricto confinamiento para evitar un nuevo brote, demuestran que la COVID-19 no se ha ido y que debemos seguir protegiéndonos.

Si bien las vacunas han reducido drásticamente los casos graves de coronavirus y han disminuido el número de pacientes hospitalizados, tanto la cepa original, como las nuevas variantes, todavía circulan de manera agresiva en el ambiente, por lo que la realización de pruebas diagnósticas sigue siendo una de las principales armas con las que contamos para hacer a la pandemia.

“Acceder a pruebas y servicios de laboratorio de calidad es como tener un buen sistema de radar que te lleva a donde tienes que ir. Sin él, se anda a ciegas. Todos los países deberían prestar especial atención a las pruebas diagnósticas y utilizar la lista esencial para promover una mejor salud y servir a los vulnerables”, resaltó Tedros Adhanom Ghebreyesus, director de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

¿Cuándo hacer la prueba?

Existen dos escenarios en los que se considera necesario realizar una prueba para descartar o detectar la enfermedad. El primero se da cuando el paciente ha tenido contacto cercano con alguien que sospecha o ha sido diagnosticado con COVID.

El segundo, se presenta cuando se manifiestan uno o más de los síntomas típicos de la enfermedad: fiebre, tos, cansancio, pérdida del gusto o el olfato, dolores de garganta, cabeza y del cuerpo en general, diarrea e irritación de los ojos.

Todos los países deberían prestar especial atención a las pruebas diagnósticas y utilizar la lista esencial para promover una mejor salud y servir a los vulnerables”.

Tedros Adhanom Ghebreyesus

Estos son los dos exámenes que se recomiendan para detectar casos de coronavirus:

RT-PCR

Es la más recomendada por la OMS, pues esta prueba ofrece los resultados más confiables para determinar si una persona tiene la enfermedad.

Por medio de un hisopado nasal y/o oral, proceso en el que se frota un hisopo de algodón flexible en la parte posterior de la nariz y/o la boca para recolectar la muestra, esta prueba es capaz de detectar el material genético del coronavirus en el organismo.

Usualmente los laboratorios recomiendan tomarse la muestra entre el tercer y el séptimo día a partir de la aparición de los síntomas, así como desde el instante en que estuvo en contacto con un caso positivo o sospechoso. Esta ventana de tiempo es considerada como la de mayor actividad viral de la enfermedad, por lo que la prueba RT-PCR, que detecta el ARN del virus, opera con mayor efectividad.

En su contra pesa que es una prueba más costosa y no se encuentra disponible en cualquier laboratorio. Asimismo, el tiempo de entrega de los resultados es mayor. Le puede interesar: Minsalud anuncia cambios en pruebas PCR, ¿quiénes deben hacérsela?

Antígenos

Conocida como la prueba rápida, la OMS considera que el método de esta prueba es menos confiable en comparación con la RT-PCR.

Factores como la rapidez del resultado (entre 15 y 30 minutos), así como un precio más asequible, hacen que esta prueba sea preferida por muchas personas, en especial cuando hay brotes del virus.

Aunque son menos confiables, desde los servicios médicos reconocen el valor de las pruebas de antígenos ya que brindan un diagnóstico temprano capaz de romper con el ciclo de transmisión del coronavirus a tiempo.

Así como la RT-PCR, esta prueba también se realiza por medio de un hisopado nasal, pero en este caso, en vez de buscar por el material genético, el examen busca la proteína N en la muestra, una de las estructuras que componen el coronavirus.

Es importante destacar que la RT-PCR halla el COVID antes que la de antígenos. Asimismo, la PCR es capaz de detectar la presencia del coronavirus luego de varios días del inicio del periodo infeccioso. Puede leer: OPS no aconseja pruebas caseras de COVID por un posible uso inadecuado.

El primer paso

Por su parte, la OMS señala que el uso de estas pruebas es el primer paso para la “elaboración y aplicación de estrategias de tratamiento, control y, en muchos casos, prevención de enfermedades y brotes. La actual pandemia de COVID-19 ha puesto de relieve su papel fundamental en el sistema de salud”.

“Las pruebas afectan a la mayoría de las decisiones médicas. En todos los países, el uso de pruebas diagnósticas adecuadas puede ayudar a orientar el tratamiento basado en la evidencia y el uso responsable de los medicamentos, lo que se traduce en una mejor asignación de recursos y en mejores resultados sanitarios”, subraya Mariângela Simão, subdirectora de Acceso a Medicamentos y Productos Sanitarios de la OMS.

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